Última atualização: 06/11/2018

I.




O salão dos Rutherfords estava cheio. Lady Emmanuelle Rutherford, a Condessa de Northampton, era conhecida pelos bailes excepcionais e saraus que faziam os seus convidados deleitarem-se no melhor da música e poesia atemporal. Naquela noite, o salão estava agitado, o barulho das risadas, da conversa e da orquestra ressoava pelas paredes em uma cacofonia extrema. Significava muitas coisas: os rumores e novidades que sempre permeiavam a cidade grande, a constante disposição para conversar de quem não conhecia o pesar do trabalho e a vontade de criar laços que os beneficiariam no futuro.
Eu, , embora estivesse com o corpo presente no salão, era o ponto fora da curva. Até mesmo as matronas estavam divertindo-se entre si, fofocando sobre algo que eu desconhecia. Minha meia irmã mais nova, Catherine Marillier, rodava nos braços do homem que a cortejava desde o começo da temporada. Era questão de tempo para que ele pedisse ao nosso padrasto a mão dela. Estávamos quase no meio da temporada, logo mais os casamentos ocorreriam.
Soltei um suspiro cansado, sentindo que talvez fosse melhor ir para cama cedo com Leo, meu gato. Era muito mais produtivo do que estar em uma festa que eu não gozava a alegria como meus pares.
Meus pares. Ainda era estranho ver tantas pessoas ligadas à aristocracia por metro quadrado, embora aquela fosse minha terceira temporada. Apesar de ser neto de um conde, meu pai nunca importou-se o suficiente com o sangue azul que tinha. Vivíamos em um vilarejo em Castle Combe, eu e meu pais. As poucas vezes que estive diante de pessoas de sangue azul eram em jantares que meu bisavô fazia questão que comparecêssemos, momentos em que o deslumbramento da minha mãe pela elite do Reino Unido intensificava. Era terrível para uma mulher com o objetivo de subir na escala social até o mais alto topo ter um marido tão indiferente àquelas questões.
Mesmo assim, fosse o que fosse, Harry tratou de pagar uma preceptora para mim para que eu tivesse uma boa educação. Mamãe criava ilusões sobre minha primeira temporada em Londres, onde, em sua cabeça, seria uma das mais belas e que conquistaria alguém da linhagem real. Papai, no entanto, deixava claro que não usaria seu dinheiro tão bem dedicado na compra e venda de cavalos para termos férias em Londres. Infelizmente, quando ainda tinha doze anos, a morte o chamou através daquilo que ele mais amava: o hipismo. Tiger, um puro-sangue sem disciplina, em um de seus ataques de raiva, derrubou meu pai da cela, fazendo-o quebrar o pescoço. Embora tenha insistido que a morte do animal não resolveria nada, minha mãe ordenou que Tiger fosse sacrificado.
Seu luto, é claro, durou apenas um ano. Quando nossas roupas passaram a ter diferentes tons de cinza, ela viajou para Londres. Afinal, nossa casa lembrava muito meu pai.
Tia Cassandra lembrava muito meu pai.
Eu lembrava muito meu pai.
O vilarejo lembrava meu pai.
Mas Londres, uma cidade terrivelmente grande, cheia de agitação, não lembrava meu pai.
Para tanto, em dois meses minha mãe voltou a ser uma mulher feliz, sonhadora, cheia de frescurinhas, grávida e noiva do segundo herdeiro na linhagem de um condado. Ter conseguido tamanho objetivo, Diana Marillier criou grandes expectativas em relação à minha temporada, afinal, eu era uma das mulheres mais belas do vilarejo. No entanto, ela não calculou que, em um lugar simples como a nossa antiga casa, a demanda era pequena e que havia dezenas de moças iguais a mim em uma cidade grande. No salão da Lady de Nothans, por exemplo, havia dezenas de jovenzinhas loiras, mais ou menos esguias e de olhos claros como eu. E elas tinham algo que eu nunca teria: classe. É bem verdade que na minha primeira temporada havia caído no conto de minha mãe: fiz tudo exatamente do jeito que ela me ensinou. No entanto, sua maneira de pensar só funcionava para homens que desejavam uma amante, mas eram descuidados o suficiente para acabar caindo em um matrimônio. Ora, eu não queria ser amante de ninguém e seria uma grande humilhação tanto para casa de meu pai, como para o meu padrasto submeter-me a isto. Porém, depois da catástrofe da segunda temporada, quando os únicos dois pretendentes que apareceram estavam apenas de olhos no meu não tão modesto dote, percebi que também não queria um marido aristocrata. Ainda assim, estava ali pela terceira vez em uma temporada social, mas com o objetivo de ficar de olho em minha meia-irmã, Cath. Embora não compartilhassem o sangue, ela e Diana eram iguais em forma e não duvidaria que seria questão de tempo para que Catherine entrasse em uma confusão.
Bocejei discretamente quando a música terminou e os casais começaram a bater palmas. Infelizmente, os bailes dos Rutherfords costumavam ser símbolo moral da aristocracia e dificilmente acontecia algum escândalo, algo que deixasse as coisas mais interessantes. Olhei para o lado e então percebi que estava sozinha enquanto minha mãe gabava-se do cavalheiro apaixonado pela sua afilhada mais nova para suas amigas. Pelo olhar apaixonado do homem para Cath, era claro que até o final de semana teríamos um casamento na casa dos Marillier. Um casamento que não seria meu, obviamente.
Suspirei, decidindo que no dia seguinte iria planejar minha partida para o recanto de Tia Cassandra, com quem fiquei durante a viagem de mamãe para Londres e não via há quase sete anos. Lá, encontraria um homem mais ou menos honesto como meu pai, e viveria uma vida mais ou menos feliz também.
Era o mais ou menos que eu tinha agora.
Estava pensando nisso quando o senhor Robert Lincoln aproximou-se de mim e segurei-me para não revirar os olhos. Mamãe havia alertado-me sobre a deselegância do ato, no entanto, não conseguia evitar quando se tratava dele.
— Boa noite, senhorita . Acredito que tenho uma dança reservada com a senhorita. — disse ele, felizmente não cuspindo-me toda. Já era um grande avanço.
— Claro. — respondi com um sorriso forçado enquanto aceitava seu braço.
Não precisava procurar seu único nome no meu cartão, muito menos pedir permissão para minha mãe para que dançássemos. Na verdade, eu sabia que se aquela temporada fosse tão ruim quanto a segunda — a qual já estava sendo — mamãe faria com que eu me casasse com senhor Lincoln, não importando quão desagradável ele fosse para mim ou para ela, que também não o suportava.
Senhor Lincoln falava muito e eu entendia pouco. As más línguas diziam que ele havia batido a cabeça quando criança, mas Lincoln insistia ser muito bem do juízo. Eu tendia a acreditar nos rumores, afinal, escutar suas grandes palestras sobrava constantemente para mim. Se ele não fosse o único homem que trocava palavras além da cortesia comigo e não fosse de uma família tão influente quanto a do Duque de Weshestter, talvez eu não dignasse nem mesmo o olhar para aquela verruga nojenta que ele possuía na ponta do nariz.
Enquanto rodava pelo salão em uma quadrilha, captei diversos olhares sobre mim; variavam entre pena, compaixão e desprezo. Sentia-me diminuída naquele cenário, no entanto, havia feito as pazes comigo mesma ao decidir que seria minha última noite na temporada de Londres.
O último acorde da música tirou-me um peso terrível, que fez-me retirar-me do meio do salão quase em fuga até a mesa de limonadas. Aquela parte do cômodo estava relativamente vazia e cada vez que andava mais, tentava tirar a sensação ruim que dançar com senhor Lincoln me proporcionou.
— Escute o que você está dizendo, . É um absurdo sem tamanho. — uma voz feminina reclamou.
— Por que não é válido? Animais de estimação também são parte da família. — replicou em um tom complacente.
— Concordo com ela, . Digo, quem não vai à uma sessão importantíssima do parlamento porque o cachorro morreu? — argumentou outra voz masculina.
Com discrição, olhei para o lado de onde vinham as vozes. Em uma roda estava o Marquês e a Marquesa de Exeter e o Conde de Dudley debatendo sobre a questão. Eles eram conhecidos por serem bastante jovens para quem já possuía tanto poder social, principalmente o Conde de Dudley, o qual sempre estava em destaque nas páginas de política. O conde e a marquesa eram irmãos gêmeos, sendo um a cópia inteira do outro.
— Eu entraria de luto se Salomão morresse — comentou Dudley sem muita pretensão de parecer emocionado. Dizia como se estivesse falando de um detalhe em sua roupa ou do clima. — A opinião de vocês não conta, afinal, são casados e felizes, não sabem o que é ter um laço forte com um animal de quatro patas.
— Quer dizer, então, que para ficar de luto por um bicho de estimação, é necessário ser pobre de espírito? — concluiu a marquesa, rindo em demasia.
— Ever, não foi isso que eu falei.
Eu havia sido apresentada a eles na primeira temporada e, assim como boa parte da aristocracia, mal troquei duas palavras além das de cortesia. Era má educação escutá-los sem autorização, porém não poderia evitar ter curiosidade em relação a eles.
— Senhorita , oh, a senhorita será perfeita! — exclamou a marquesa segurando meu braço com firmeza, notando minha presença antes despercebida.
Acompanhei-a, pálida por ter sido imposta na conversa. Igualmente estava o Conde de Dudley, como se tivesse visto uma assombração à sua frente, fitava-me com o rosto branco como mármore.
— Veja bem, estamos dentro de uma questão importantíssima — discursou o marquês muito feliz com a reação surpresa de seu amigo. — Ora, é válido estar de luto por um pet?
Demorei um pouco mais que o necessário para responder sua pergunta. Vasculhei pela mente uma resposta padrão, do tipo que mamãe ensinaria a mim, porém nada saiu. Então, optei pela verdade.
— Eu ficaria de luto se Leo morresse. Ele tem sido uma família para mim, embora seja um animal — eu falei, mas arrependi-me logo depois. Era bem provável que eu tenha parecido uma completa idiota falando do meu gato como se ele fosse um ser humano.
— Bem, então eu concordo — disse a marquesa com um sorriso enorme. — Não é, querido?
— Sim, sim — concordou Exeter com o mesmo sorriso.
Pisquei repetidamente tentando entender o que estava acontecendo. O conde, no entanto, olhava para o casal como fosse os matar com a força da mente. Eu pouco sabia, mas comecei a pensar que eles estavam pregando uma peça em mim. Eu era uma presa fácil, afinal. Eles deviam estar me usando para sua própria diversão.
Ao abrir a boca para dar uma desculpa e esconder-me até que mamãe resolvesse ir para casa, a marquesa soltou um gritinho animado.
— Veja, é uma valsa! Vamos dançar, querido.
O marquês de Exeter olhou para sua esposa como se a mesma tivesse descoberto a fonte da juventude.
— Sim, e pode dançar junto com a Senhorita . — complementou ele em grande entusiasmo.
— Tudo bem para você, querida? Sua mãe a autoriza dançar valsas? — perguntou a marquesa com seus grandes olhos de íris amarelada.
— Ah, eu… Eu...
Antes que eu pudesse entender o que estava acontecendo, estava com a mão agarrada no braço de Dudley e indo em direção ao meio do salão mais uma vez.
Respirei fundo e engoli em seco. Era só uma valsa. Uma dança de poucos minutos e eu fugiria de lá
Eu nunca tinha dançado valsa em público. Não por não ter autorização de minha mãe, mas pelo senhor Lincoln, o único que costumava tirar-me para dançar, achar um escândalo.
Levei minha mão com cuidado até o ombro do conde enquanto a outra era acolhida pela sua palma enluvada. O aperto em minha cintura era leve, porém não deixou-me menos perturbada. Então, levantei a cabeça para fitar o rosto de Dudley e engoli em seco. Ele era terrivelmente belo. Tinha as sobrancelhas espessas e mais escuras que o cabelo, o qual era um tom castanho escuro. Os olhos eram igualmente intrigantes como o da marquesa, no entanto brilhavam como uma joia real. Deviam ser verdes, mas brilhavam amarelos aquela noite. A música tocou e nós começamos a deslizar devagar pelo salão em silêncio. O conde demorou alguns segundos até alcançar meu olhar e um calafrio desceu pela minha espinha. Eu sentia o calor de seu corpo, apesar dos diversos tecidos que separavam-nos. Era emocionante estar ali em seus braços, embora pouco conhecesse seu caráter.
— Eu peço seu perdão pelo comportamento de minha irmã e meu cunhado — disse ele, a voz em um tenor inquisitivo. — Às vezes eles esquecem sua posição.
— Tudo bem, milorde. Não se preocupe — respondi, pois acreditava que não havia mais o que dizer.
— Então, o Leo, de quem você falava, é um cão ou um gato?
Pisquei aturdida diante de sua pergunta.
— Um gato, milorde. Um dos mais bonitos.
— Com certeza não chega aos pés de Salomão — falou de imediato.
Olhei para ele contrariada, pronta para replicar, quando vi seu sorriso desdenhoso.
— Nenhum de nós é um juiz imparcial para julgar tal coisa — argumentei segurando a sombra de um sorriso.
— Acredito que esteja correta, senhorita. — Ele inclinou-se um pouco para frente e senti o frescor de sabonete em minhas narinas. Seus cabelos estavam um pouco úmidos e lembrei que seu nome foi anunciado um pouco antes de senhor Lincoln aproximar-se, pois chegara tarde. Ao contrário do meu antigo par, o Conde de Dudley era refinado e tinha uma áurea muito mais confortante. E havia seus olhos extremamente convidativos, é claro.
Continuamos a dançar em silêncio, mas dessa vez de forma muito mais congruente. Dudley guiava-me com muita facilidade e uma sensação de querer abraçá-lo ocorreu-me. Queria sentir seu calor mais de perto e examinar seu cheiro. Queria ser tocada por ele.
Antes que eu entendesse aquela miríade de emoções, a música terminou. Com muito esforço e timidez nos afastamos, ele tão acostumado com a aproximação quanto eu. Apesar de nunca ter estado tão perto de um homem como daquele jeito, o sentimento era de familiaridade. Como poderia isso acontecer?
Observando a forma com que olhava-me, percebi em seu rosto que Dudley passava pela mesma indagação. Porém não verbalizamos isso, apenas fizemos uma pequena reverência em adeus, o segredo da emoção pairando sobre nós.


II.



, Lord Ward, Conde de Dudley



Eu costumava ter sonhos malucos. Alguns estranhamente concretizavam-se. Minha mãe dizia que eu era sensitivo, mas não parecia levar a sério as palavras de uma criança. Não sabia quão perturbador era ter aqueles sonhos até assistir do enterro de minha mãe sete dias antes dela morrer de repente. Cheguei a sonhar também com o casamento de Cory e Ever, atuais marqueses de Exeter, antes de meu melhor amigo admitir que estava cogitando a possibilidade de pedir sua mão para ser sua esposa. No entanto eu também já havia sonhado com jacarés dançando valsa e um porco como rei da Inglaterra, logo, alguns sonhos eram frutos apenas da minha cansada mente.
Sonhei com na primeira noite que a vi no salão. Ela era só um rosto comum na multidão, para tanto, nem mesmo chegamos a ser apresentados. Em meu sonho, vi-a correndo à margem do rio como uma criança, enquanto gritava para que eu a acompanhasse, seu rosto mudava as características principais exceto os olhos. Eram sempre os mesmos.
A perturbação veio, naturalmente, porém segui minha rotina. Havia muito o que se fazer e não era o momento certo para deixar uma mulher desconhecida entrar em minha cabeça.
No entanto, nos poucos bailes e reuniões sociais que eu participava, sempre pegava-me procurando-a pelo salão. Às vezes encontrava-a, às vezes não. Dificilmente eu conseguia disfarçar minha curiosidade. Não demorou muito para que Cory começasse suas perguntas impertinentes sobre o que ou quem eu estava sempre procurando. Embora fosse bastante insistente, consegui com que segurasse meu segredo durante toda uma temporada. Ser bom em guardar segredos era apenas um dos meus trabalhos. E depois, havia sido apenas um sonho e logo a senhorita sairia da minha cabeça. Talvez até mesmo casaria-se.
Porém, vi-me perguntando sobre ela casualmente. Tal curiosidade não passou batido pela minha irmã, que estava disposta a casar-me o mais rápido possível. Ever tinha medo de que eu estivesse muito sozinho em Ward House. E, claro, nutrindo suas expectativas românticas, queria que meu casamento fosse tão ou mais feliz que o dela, todavia, era sabido por nós que isso não iria acontecer.
Ainda assim, era interessante alimentar aquela pequena admiração por de longe. Não aproximava-me, pois seria como enganar a todos, inclusive a mim. Um cortejo, a qual insinuava um casamento, com alguém como a senhorita não possuía qualquer vantagem, sendo ela de uma família tão pouco expressiva no parlamento.
Então, sonhei com ela de novo; dessa vez, ela estava dentro de uma carruagem carregando um gato e ria como uma menina. Não admitiria em voz alta, mas foi este o motivo de ter adquirido Salomão.
Porém, o casal de marqueses nunca deixariam que isso fosse apenas uma paixão inocente. Resolveram, então, ser a pedra no meu sapato. O trabalho deles foi dificultoso, pois poucas vezes fui convidado para as mesmas reuniões que a senhorita e, quando estávamos por perto, sempre havia uma forma de fugir de um diálogo estranho, afinal, eu também era feito do mesmo material que a minha irmã. Quando fomos apresentados formalmente faltou-me coragem para falar algo que fosse além do esperado, tendo em vista que em momentos públicos como aquele, sentia estar sendo observado por todo o mundo. Além disso, estar no meio de muita gente nunca foi meu forte. Apesar de passar boa parte dos meus dias em constante contato com pessoas, era difícil lidar com uma multidão. O humor dela sempre atingia-me sobremaneira que dificultava minhas interações sociais.
Com o tempo, imaginar coisas sobre a senhorita se tornou uma escapatória para momentos em que sentia a cabeça a ponto de explodir. Sua memória exalava conforto, embora eu tivesse consciência de que era tudo fruto da minha imaginação. Não éramos amigos, tampouco amantes.
No baile da Condessa de Northampton, fui pego desprevenido. Havia tomado banho depois de uma longa reunião com um dos representantes do partido trabalhista, o qual levantava uma proposta para mim, e planejava ir para cama mais cedo. Ever, no entanto, apareceu junto com seu marido e convenceu-me que deveria sair de casa, já que a última vez que fui visto em algum lugar público fora do âmbito político foi a um mês atrás, no sarau da Lady Windy. Que, devo acrescentar, foi lastimável de tão ruim.
Ao entrar em Warfield House, logo depois de cumprimentar os anfitriões, fui abordado por um par de matronas, no entanto, consegui facilmente livrar-me delas. O objetivo naquela noite era apenas cumprir tabela, não fingir importar-me com o mercado casamenteiro. Inevitavelmente, procurei a senhorita pelo salão e tive o desprazer de vê-la dançar com senhor Lincoln. Uma mulher tão bonita sendo cortejada por alguém de nível tão obtuso era quase um insulto diante de uma temporada onde haviam diversos tipos de pessoas de diferentes e importantes famílias. O que mais incomodava-me era pensar que aquele interesse de Lincoln era antigo e um tanto desgostoso para com a senhorita , que sorria, mas seus olhos azulados imploravam para morrer antes de ter que encarar o seu par mais uma vez.
Eu não era efetivamente cobrado como os outros pares do reino para casar-me. Na verdade, embora fosse um dos pouquíssimos ainda solteiros, os jornais britânicos estavam mais concentrados naqueles que sempre despertavam uma boa fofoca, não quem tinha uma vida monótona como a minha. Quem desejava ler algo sobre mim deveria procurar por entre as páginas sobre o parlamento, contudo, mesmo essas deveriam ser procuradas com muito cuidado, pois podiam ser perdidas dentre tantas novidades da política britânica.
— Acha que a senhorita se casará com o senhor Lincoln nessa temporada, Cory? — indagou minha irmã para seu marido.
— Bem provável. Essa é a terceira temporada da menina, não é? — titubeou — Deve ter perdido a esperança depois de não ser abordada por ninguém. Acredita que nem mesmo dançou com outro par além do senhor Lincoln?
— Não sabia que havia se tornado uma velha fofoqueira, Exeter. — resmunguei, sem me conter.
— Só com quem é importante, . Só com eles. — respondeu piscando logo em seguida.
Arrumei meu colarinho, a claustrofobia atacando de repente. Devagar direcionei-me para a mesa de limonadas, lembrando o porquê de detestar estar em um lugar tão cheio de gente. Cumprimentei quem eu conhecia no meio do caminho, desejando na verdade que eles se afastassem de mim, sua proximidade sufocava-me. Os marqueses de Exeter, no entanto, não percebiam meu estado.
Aos poucos acalmei-me e voltei a conversar sem muito problema com Ever e Cory. Era como se nada tivesse acontecido e que a sensação de que entraria em colapso fosse apenas um delírio de minha parte. Não sei como entramos na discussão sobre luto por um bicho de estimação e pouco posso dizer sobre como Ever conseguiu envolver em nossa conversa. Ao vê-la em minha frente, empalideci como um covarde que eu era. Pensar, imaginar, cogitar eram uma coisa. Vê-la ali em minha frente com a pose totalmente perdida era outra. Embora não possuísse uma aparência impressionante, não havia como não se encantar com suas bochechas proeminentes, nem seu nariz pequeno; ela tinha uma aparência doce, modesta em usar poucas joias e olhos complacidos. Seus lábios eram finos e curvilíneos, fazendo minha atenção descer constantemente a eles.
— Eu ficaria de luto se Leo morresse. Ele é como uma família para mim, embora seja um animal. — Sua voz era em um tom brando, esperando ser ouvida, mas não respondida. Ela não olhava diretamente para mim, mas mantinha um ar de curiosidade, desejando saber o que se passava em minha cabeça.
Apesar de negar meu verdadeiro interesse, não perdi a oportunidade de levá-la até o centro do salão para dançar. Valsa era uma das danças mais fáceis para mim, o que era ótimo, pois nunca fui mais do que um dançarino competente. Ever, coitada, fora a quem mais sofreu com minhas pisadas em seus pés quando aprendemos os passos das danças de salão ainda crianças.
Estar com o corpo perto de era como sair de casa no primeiro dia de verão após um longo inverno. Eu podia sentir o seu calor através dos dedos que descansavam em meu ombro e em cima de minha mão. Apertei-os de leve, ansiando pelo seu toque. Em silêncio, dançamos pelo salão do Conde de Northampton diante da alta roda londrina. O suave tocar em sua cintura era difícil de balancear; uma angústia queimava meu âmago desejando aproximar-se deliberadamente dela, de forma que pudesse sentir o roçar de sua respiração em minha pele.
— Eu peço seu perdão pelo comportamento da minha irmã e meu cunhado — falei, interrompendo o som dos violinos ao longe. — Às vezes eles esquecem sua posição.
— Tudo bem, milorde. Não se preocupe — respondeu tímida.
— Então, o Leo, de quem você falava, é um cão ou um gato?
Senhorita piscou surpresa.
— Um gato, milorde. Um dos mais bonitos.
— Com certeza não chega aos pés de Salomão — repliquei de imediato.
Ela olhou para mim esquecendo um pouco seu decoro quase religioso, pronta para replicar. Eu sorri, não contendo diante daquela reação.
— Nenhum de nós é um juiz imparcial para julgar tal coisa — argumentou, tentando não sorrir. Ainda assim seus lábios largos lhe denunciaram, esticando-se com um leve tremor.
— Acredito que esteja correta, senhorita.
Quis puxar-lhe conversa, mas minha mente estava muito mais preocupada em manter o impulso longe, evitando-me de cumprir atitudes não cavaleirescas. Era melhor manter-se daquele jeito: tão perto, tão longe.
Quando a música acabou e encarei-a de novo, percebi que aquelas sensações não estavam dominando só a mim. Senhorita entendera, tanto quanto eu, a plenitude daquela dança.
Porém, nos mantivemos calados até eu devolvê-la à sua mãe e voltar a Ever. Contive a satisfação, pensando em como burlar as perguntas de Exeter, mas então avistei o senhor Kurtwood ao longe com sua filha, Salie Kurtwood, minha futura noiva.
Assim, a realidade bateu na porta outra vez.


III.





Era uma manhã de sábado pós-baile. O sol apareceu em uma Londres antes cinzenta, transformando-se em um dia perfeito para passear. Eu não iria, obviamente — para quê ver as mesmas pessoas, que sempre andavam pelo Hyde Park como pavões, quando eu já havia os encarado no dia anterior? Por isso, fingi não ouvir quando Donna tentou acordar-me para que eu acompanhasse uma das caminhadas da minha irmã. Levantei-me apenas quando tive certeza que Catherine, junto com a mamãe, tinham saído.
Leo estava deitado sobre mim, como de costume, deixando a pequena cama que eu adquirira para ele de lado. Era um vira-lata cinza e preto com os olhos verdes, meio amarelados. Inconscientemente, comparei-os aos do Conde de Dudley, mas detive esse pensamento. Embora tenha despertado diversas ilusões na cabeça da minha mãe, era certo para mim que tinha sido meu último respirar na aristocracia inglesa. Quando ela voltasse do passeio da Cath, eu conversaria sobre minha volta para casa.
Balancei um sininho para chamar Donna, a qual apareceu minutos depois com uma bandeja com meu café da manhã. Agradeci com um sorriso e aceitei sua ajuda para vestir-me. O vestido que eu havia escolhido era desconfortável e esvoaçante demais, no entanto, era o preferido de mamãe. Donna fez um penteado simples, uma grande trança se transformou em um grande coque. Mais do que o apresentável, eu diria.
Segurando Leo em meu braços, logo após estar vestida, segui em direção à uma das inúmeras salas do andar inferior. A casa vazia daquele jeito era terapeuticamente calma, então não tive pressa em descer as escadas. No tangente da preguiça que sentia, era questão de tempo para começar a miar como meu gato.
Phillip Marillier atravessou as escadas correndo, ignorando a paz que eu exalava. Desviei de suas pernas pequenas enquanto fitava meu meio-irmão ser perseguido pela sua babá.
— Bom dia, Phillip. — gritei cumprimentando-o.
— Bom dia, ! — ele gritou de volta, sua voz infantil vibrando por cima dos resmungos da sua babá.
Ri, pois aquela cena se repetia constantemente em minha casa. A presença de Phillip — uma criança gorducha de quase nove anos — seria uma das coisas que eu sentiria falta. Mamãe havia engravidado dele quando veio à Londres esquecer-se de meu pai. Obviamente, ela e o Senhor Marieller eram espertos o suficiente para esconder a gravidez, mas precisei apenas de alguns anos para perceber furos naquela história. Tia Cassandra, a qual explicou a mim sobre de onde vem os bebês, foi a peça chave para que eu juntasse o dois mais dois. Claro que o objetivo da minha tia era desistir de casar-me e ficar ali em Norfolk com ela, no entanto, não foi o suficiente para manter-me longe de Londres. Eu acreditava que esse era o motivo dela nunca dar-se bem com a minha mãe. Enquanto Diana Marieller queria estar envolvida com a alta roda, Cassandra Williams queria distância dela e de tudo que ligasse à ela. Convencer de que Cassandra era a mulher certa para guiar-me ao matrimônio não seria fácil, no entanto, apelaria para o bom senso de Diana. Não havia lugar para mim na aristocracia.
Quando mamãe chegou em casa, ela estava envolta em uma conversa animada com Cath. Falavam sobre jóias e casamento, então deduzi que era algo sobre o futuro de Catherine; ainda assim, eu acreditei ser um pouco precipitado, afinal, não havia existido um pedido formal ainda.
— A senhora deseja que eu peça um pouco de água? Está um dia seco hoje — falei solícita, logo depois de cumprimentá-la.
— Sim, querida. Claro! Obrigada.
Enquanto ela sentava no sofá e abanava-se com o leque que sempre carregava consigo, Catherine entrou cheia de animação, rodando pelo cômodo.
— Ah, , hoje foi tão mágico! — exclamou profundamente feliz. — Dave e eu estávamos andando por uma área deserta do Hyde Park, então Diana fingiu desviar os olhos e ele beijou-me.
Arregalei os olhos, mais impressionada na habilidade do cavaleiro de Cath em descobrir um lugar deserto do Hyde Park, do que Diana fazer vista grossa diante de tamanha sem vergonhice.
— Mas você sabe, querida, que não pode deixar mais do que isso. Inclusive, é bom passar um tempo sendo pudica — alertou mamãe. — Ele não pode achar que você é fácil, não senhorita.
Segurei a vontade de rir, descrente com a conversa que tínhamos. Se aquele diálogo vazasse pelos salões londrinos, ficaríamos desmoralizadas por anos.
— Sim, irei seguir seu conselho, madrasta — afirmou Cath enrolando um dos cachos negros com o dedo. — Porém, ele me confidenciou que iria falar com papai ainda hoje para acertar o casamento. Ai, estou tão animada!
— Não se anime muito, criança. O hoje dele pode ser em apenas alguns dias — falou Diana. — Sabe como esses cavalheiros são: completamente atarefados. E seu pai está muito ocupado com os negócios nos últimos dias.
Ela parou e virou-se para mim.
— Onde está minha água?
Saí em passos rápidos para a cozinha pedir para uma criada trazer-me o pedido de minha mãe. Alguns minutos depois cheguei junto com Meghan, uma das servas mais jovens.
Sentei-me junto à elas com cautela. Não sabia como abordar minha volta para casa, mas tinha consciência que não existia maneira fácil.
— Mamãe, a senhora ainda tem esperanças de que eu case ainda este ano? — indaguei fingindo timidez.
Diana fez uma careta.
— O Conde de Dudley enviou algum buquê esta manhã? — neguei com a cabeça. — Oras, mas você foi a única mulher que ele dançou.
— Isso não é verdade, madrasta — interpôs Cath. — Ele dançou com a Marquesa de Exeter e a Senhora Sallow.
— Mas as duas são casadas! Não é como se ele fosse casar-se com a irmã — argumentou insatisfeita.
— É normal que cavalheiros dancem com jovens casadouras sem compromisso, mamãe — falei, embora também tivesse desejado que o Conde de Dudley mandasse algum sinal que se interessara por mim.
No entanto, era melhor assim. Afinal, para que iludir-me dessa maneira?
Mamãe estalou a língua e relaxou os ombros.
— Não há o que fazer. Terá que se casar com o Senhor Lincoln.
— Deus que me livre! — exclamei mortificada. — A senhora viu a verruga dele? E quando ele fala cuspindo?
— Tadinha da , madrasta — disse Catherine empática. — Não merece tamanha condenação.
— Oras, se não consegue um pretendente melhor, é por pura culpa sua, filha. Em apenas alguns meses, arrumei vários pretendentes e um casamento para Catherine — falou em sua defesa.
A ideia de casar-me com Senhor Lincoln dava-me calafrios. Preferia mil vezes morrer a ter que olhar para aquele homem desagradável todos os dias.
— Mas há uma saída — falei ousada. — Eu poderia voltar para Norfolk, para Tia Cassandra. Ela conhece vários homens elegíveis e com muito dinheiro, mas que moram longe de Londres. Eu poderia…
— De jeito nenhum! — negou mamãe — Você vai se casar com Lincoln, mas não volta para Norfolk.
Levantei-me estupefata.
— Mas Tia Cassandra pode ajudar-me, mamãe! Não vê que não há esperança para mim em Londres? — argumentei.
Meu coração batia com muita pressa, o medo de cair em uma vida infeliz ao lado do meu único pretendente dominando-me.
— Prefiro que vire solteirona ao ver você vivendo com aquela mulher! — disse ela exaltada.
— Então deixe-me ficar solteirona!
— Não mesmo! Irei conversar com Paul. Há alguns dias ele recebeu uma proposta do Senhor Lincoln. Da próxima vez, irei dizer para que ele aceite — concluiu mamãe.
— Isso não é justo! Será que eu poderia ao menos casar-me com alguém que não tivesse idade para ser meu pai? — repliquei angustiada.
Mamãe se levantou de vez e pediu para que Catherine saísse e fechasse a porta. Respirei fundo, sabendo que perder a cabeça não era sensato.
Quando a porta foi fechada, minha mãe tratou de discursar:
— Você já fez o Paul gastar muito dinheiro com a temporada, . Ele tem reclamado que todos esses esforços foram em vão. Até aumentou o valor do seu dote ao meu pedido! — justificou ela segurando-me pelos ombros. — Estamos na metade da temporada e nada parece mudar. Receio que essa é a melhor opção pra você.
Engoli o choro e observei a sinceridade dos olhos da minha mãe. Mais uma vez sentia-me fora da curva, embora me esforçasse para ser igual a todo mundo. O que havia de tão diferente em mim? Por que eu me sentia sempre rechaçada, um fardo nas costas?
Será que até mesmo casada com Senhor Lincoln, esse sentimento iria predominar?
Ouvimos alguém bater a porta e mamãe consentiu que entrasse. Era Senhor Ross, nosso mordomo, o qual carregava uma carta. Porém, o que mais chamou-nos a atenção foi seu remetente.
— De quem é, Senhor Ross? Eu não entendi. — disse minha mãe, não acreditando nos próprios ouvidos.
— Lady Ever Harrison, Marquesa de Exeter, senhora.


IV




, Lord Ward, Conde de Dudley



Apesar de saber que ter filhos e ter sobrinhos eram duas coisas diferentes, todas as vezes que visitava minha irmã questionava-me se demorar-me a casar era uma boa escolha. Gregory e Felicity eram duas crianças encantadoras, embora brigassem a maior parte do tempo. Tendo eles dois anos de diferença, a menina tinha quatro anos e o menino dois. Eram bebezinhos ainda, no meu ponto de vista, mas não deixavam de ser sapecas. Ever sempre chegava com uma história ou outra interessante sobre uma nova palavra ou traquinagem que eles faziam.
Gregory correu para meu braço quando entrei na sala de visitas dos Exeter, logo após ser anunciado. Suas pernas gordinhas eram uma graça, porém não rápidas o suficiente para que Felicity não me alcançasse primeiro. Recebi vários abraços e beijos deles dois antes de que fossem levados para o berçário pelas suas respectivas babás.
— Você mima-os demais. — resmungou Ever quando sentei-me ao seu lado.
— Sou o tio deles, oras. Não é para isso que estou aqui? — falei estranhando o fato do chá não estar já à mesa, como de costume.
Todas as sextas-feiras, eu e minha irmã nos encontrávamos em sua casa na hora do chá. Sempre fomos muito unidos e desde que ela casou-se, nossos tempo juntos diminuiu consideravelmente. Aquele compromisso marcado era perfeito para matar a saudade de nossas conversas e vê-la xeretar a minha vida rotinamente.
— Estamos esperando alguém? — perguntei confuso.
Como se tivesse escutado minha pergunta, o mordomo de Ever apareceu pronto para apresentar alguém.
— Senhorita chegou, milady.
Ao ouvir seu nome, meu coração pulsou em resposta. Mantive-me sereno, embora a mente não evitasse sentir êxtase em saber que iria vê-la outra vez. Levantei-me assim que ela entrou e fiz uma reverência, a qual a Senhorita replicou igualmente. Ela vestia vermelho escuro e tinha uma aparência um tanto escandalosa para a hora do chá — até no dia anterior ela parecia mais simples —, era nítido perceber que algo estava errado pela sua expressão forçada. Ao seu lado estava sua aia, uma mulher de sobrenome francês, a qual não tomei o trabalho de decorá-lo.
Sentamos em nossos respectivos lugares e logo as xícaras foram servidas. Não pude deixar de reparar mais uma vez que a Senhorita estava retraída em seu lugar e totalmente desconfortável. Caí em si quando o pensamento de ser chamada para uma reunião íntima não fosse do agrado dela, levando em consideração que a marquesa e ela não eram amigas e Ever pouco interessava-se por ela até dois meses antes, quando Cory descobriu meu interesse por ela.
— Está tudo bem contigo, senhorita? Parece um pouco pálida — indaguei de forma discreta para ela no momento em que minha irmã tagarelava sobre biscoito com a francesa que acompanhava-na.
— Estou sim, milorde. Obrigada por perguntar. — Sua voz era de um tom brando e contrário à perturbação de seus olhos.
— Estou muito feliz por ter sua companhia, Senhorita . — disse Ever cheia de segundas intenções. — Como a senhorita bebe seu chá?
— Com creme e sem açúcar, milady. — replicou com graça.
— Que interessante! Dudley também só toma chá assim.
Contive-me de revirar os olhos diante daquelas palavras. Ever como cupido era uma ótima marquesa.
— Milorde é um homem sensato então. — concluiu ao pegar sua xícara.
— O açúcar tira o gosto do chá, enquanto o creme o complementa — argumentei.
— É exatamente o que penso. — disse ela, com um misto de encanto e assombro. — Mamãe sempre me diz que isso não fazia sentido.
— Oh, falando de sua mãe, como vai a Senhora Marieller? — perguntou Ever ao me servir.
— Ela está bem, sim. Estamos bastante atarefadas nessa temporada, desde que o baile de debute de Catherine aconteceu.
— Senhorita Mariller é linda como uma garça. Todos devem estar muito felizes com o bom desempenho dela em seu primeiro ano. — comentou Ever antes de beber um pouco de seu chá.
A Senhorita , no entanto, olhou para as mãos incomodada, antes de dizer-lhe:
— Seu sucesso era esperado, de toda maneira. Cath é encantadora.
Tentei em vão puxar no fundo da mente a imagem de Catherine Marieller e falhei. Com certeza havia estado tão mais atento a que a existência de sua meia-irmã fora ignorada por mim.
— O que acha da Senhorita Marieller, ? — indagou Ever.
— Não a conheço.
— Fala a sério? — perguntou , confusa. — Pensei que todas a conheciam.
Sorri, segurando-me para dizer que preferia conhecer mais a ela do que sua irmã menor.
— Ainda não tive a oportunidade.
— Ela é uma ótima dançarina — acrescentou sem retirar os olhos de mim.
— Interessante.
— E gosta muito de passeios à tarde.
— Bom. — respondi, não entendendo onde ela desejava chegar.
— Cath é muito inteligente, também.
Ever, percebendo que o rumo da conversa era perigoso, coçou a garganta para que nossa atenção focasse nela mais uma vez.
— Então, querida, é verdade que está noiva do Senhor Lincoln?
Senti vontade de jogar minha xícara de chá intocada na cabeça de minha irmã gêmea, depois daquela pergunta descabida. A Senhorita corou, mortificada.
— Não, milady. Ele é apenas amigo da minha família — respondeu a mulher.
— Ora, querida, não seja tímida — disse sua aia, finalmente participando da conversa. — Pode confessar à marquesa de que ele é seu pretendente.
Elas riram. A francesa, de prazer. Ever e Senhorita , de nervoso.
— Você gosta de ler, senhorita ? — perguntei antes que caíssem em um silêncio constrangedor.
— Sim, mas não leio tanto quanto gostaria. Acabo deixando vários livros inacabados pela biblioteca. — disse ela virando-se para mim.
— Gosta de romances?
Ela assentiu.
— Tem um novo do Charles Dickens que é bem interessante. Comecei, mas acabei esquecendo de continuar — ela disse envergonhada.
— Não a julgo, para mim é difícil ler algo que não remeta meu trabalho. Quase nunca leio ficção. — comentei.
— Ah, conhece algum livro bom de economia para iniciantes, milorde? — levantei as sobrancelhas surpreso. — Sei que não é costume das mulheres se aterem à isso, mas acredito ser importante para a administração da casa.
, por Deus! — exclamou a francesa, constrangida. — Que tipo de coisa é essa para se perguntar a um conde?
— Tudo bem, senhora. O pedido da Senhorita não é nada estranho. Há muitos livros sobre economia e contabilidade para mulheres — menti.
O comentário da sua aia pareceu murchar a animação e espontaneidade que começara a conduzir nossa conversa. As costas da Senhorita ficaram tensas e ela voltou a falar aquelas frases sem significado, que boa parte das mulheres falavam por educação. Até mesmo Ever, a qual era mestre em conversar asneiras, parecia meio frustrada, já que queria arrancar muito mais de .
Era esse também um dos motivos pela qual não costumava conversar com mulheres de forma despretensiosa, principalmente as que estavam à procura de casamento. As regras da etiqueta davam-nos uma lista pequena de temas interessantes para ser debatidos e exigia que tanto eu quanto minha interlocutora fingisse que nossos cérebros eram feitos de gelatina.
Um tempo depois, a Senhorita anunciou já estar tarde e que precisava ir embora. Ever lamentou sua ida e disse que a convidaria mais vezes para tomar chá. Trocaram sorrisos e reverências antes que eu encarasse-a finalmente.
— Foi um prazer estar em sua companhia, Senhorita — falei em um tom baixo, monótono, mas com muito significado.
— O prazer é todo meu, milorde. — ela usou o mesmo tom.
Educadamente, segurei sua mão mais próxima e beijei-a por cima da luva. Pude sentir um pouco da loção para as mãos que ela usava. O cheiro era de flor de cerejeira.
Seus olhos miraram com suavidade meu movimento, então, ela sorriu. Havia algo de diferente em seu sorriso; não era aquele subir do canto dos lábios condescendente. Era um sorriso largo, cheio de dentes, que iluminava seu rosto e destacava seus largos lábios. Um homem teria o porquê de acordar todas as manhãs se essa era a sua visão rotineira.
Ever apenas pronunciou-se quando teve certeza de que as mulheres haviam ido embora, após acompanhá-las até a porta.
— Ela é um pouco fora da curva, não acha? Parece não ter prestado muito atenção nas aulas de etiqueta. — disse em uma expressão pensativa. — Mas nada que duas conversas não resolvam.
Virei-me para ela em alerta.
— Do que você está falando?
— Da sua futura esposa, oras.
Levantei as sobrancelhas.
— Ela não será a minha futura esposa, Ever.
— Por que não? Você gosta dela, não é? E ela é tão solteira quanto você. Não sei o que os impede de casar.
— Eu preciso mais do que um gostar para casar-me, Ever.
— Então, depois de seja lá quanto tempo observando-a, você quer ser mais cuidadoso? — indagou ela, pouco entendendo onde eu queria chegar.
Neguei com a cabeça.
— Irei casar-me com a Senhorita Kurtwood, não a Senhorita .
Minha irmã encarou-me com um misto de confusão e estresse. Desde que tivera os dois filhos, sua paciência diminuía com mais facilidade.
— Por que diabos você vai se casar com Senhorita Kurtwood?
— Isso não é jeito de uma dama falar. — alfinetei.
— Estou muito chocada para ser uma dama agora. — Ela sentou em seu sofá. — Então, por todo esse tempo, você enganou a mim e a Exeter ao dizer que procurava pela Senhorita ?
— Eu estava falando a verdade, querida. A questão é que preciso de um bom aliado do partido contrário no Parlamento para aprovar alguns projetos de suma importância. — resumi minha sina. — Ter o Senhor Kurtwood como sogro é a minha solução.
Ever continuou fitando-me por longo segundos sem dizer nada. Seu silêncio começou a deixar-me em alerta assim que a vi apertar os olhos, como se não me enxergasse.
— Não acredito que irá casar-se com alguém por causa de um motivo tão estúpido.
— Escute o que você está dizendo, querida. — eu disse com carinho. — Poder não é algo estúpido. Você é marquesa e é uma das mulheres mais poderosas da corte. Por que ignora o quanto gosta de ser quem você é e ter o que você tem?
— Mas eu não casei com Cory por causa disso! Eu casaria com ele mesmo se ele fosse um criado.
Olhei para ela com ar de riso, imaginando-a casando-se com alguém de uma classe social mais baixa. Suas palavras eram muito bonitas, mas, para mim, não refletiam a realidade.
— Eu duvido.
— No que baseia essa dúvida? Acha que eu sou fútil que nem você? — disse ela em descrença.
— Não foi o que eu estava dizendo, Ever. Escute, eu…
Antes que terminasse de falar, minha irmã gêmea jogou o resto de seu chá preto em meu rosto e saiu do aposento revoltada. Felizmente, o líquido estava frio e não danificaria meu terno de cor escura. Apenas mantive a expressão entediada, o rosto todo sujo, mas não disse nada, afinal, não era a primeira vez que presenciei um ataque de fúria da Marquesa de Exeter. Ruim era para Cory, que tinha que lidar com ela todos os dias.
Peguei um lenço de meu bolso e enxuguei meu rosto com um suspiro. Eu e Ever éramos conhecidos pelo temperamento antagônico desde a meninice e não seria diferente depois de virarmos adultos. Não iria estressar-me com sua falta de maneiras, afinal, ela tinha lá seus motivos para ficar raivosa.
Pensei, então, no que ela me dissera. Apesar de conviver no meio aristocrático e quase ser uma londrina de nascença, Ever sempre manteve a veia romântica. Sentia-me grato por ter alguém preocupando-se comigo, no entanto, casar-se por amor era para aqueles que não tinha maiores problemas em sua vida, por mais estonteante que fosse a Senhorita .
Havia coisas muito mais importantes do que meu coração naquele momento.

Capítulo V.




A Senhora Leroux estava possessa quando entramos na carruagem. Desde que começamos nosso caminho para casa, ela insistia que não deveria ter se comportado daquela maneira diante do Conde de Dudley.
— Onde já se viu uma mulher pedindo indicações de livros de economia? Você perdeu o juízo, ?
Calei-me, pois não havia o que ser dito. Eu errei. Merecia ser punida.
No entanto, não fora premeditado. A conversa no dia anterior junto com a Marquesa de Exeter e o Conde de Dudley, acreditei que poderia sentir-me à vontade de falar sobre aquilo diante de notórios aristocratas que não se limitavam à conversas sobre o clima. Além do mais, era conhecida a quebra da etiqueta dos marqueses que, mesmo sendo casados, sempre dançavam juntos nos bailes. Porém, como sempre, eu havia entendido errado. Eu sempre entendia errado.
Pus a mão na cabeça, lembrando do que tinha feito depois da discussão terrível que tive com minha mãe. Àquela altura, a carta que escrevi para Tia Cassandra pedindo socorro deveria estar atravessando Londres e eu estaria encrencada.
Embora eu tivesse minha justificativa, trazer minha tia para confusão era uma atitude impensada e que poderia acarretar problemas maiores. Se antes mamãe estava irredutível...
— Se você tinha chances de ter o Conde de Dudley como pretendente, receio dizer que…
Não contive o sorriso cético.
— Com todo o respeito, Senhora Leroux, mas a senhora está equivocada. Duvido muito que eu tivesse qualquer chance de me tornar esposa do conde.
— Como não? Você é bonita e de boa família, .
— Assim como todas as outras mulheres da temporada. — repliquei.
Vi minha dama de companhia murchar em seu assento e lembrei que minha falta de sucesso a atingia também. Meu fracasso não era só meu. Alcançava mamãe, Senhora Leroux, o galho da árvore genealógica de meu pai…
Eu precisava casar-me. Mesmo que fosse com um dos homens que eu mais desprezava. Era minha obrigação. Só eu podia fazer isso.
Não senti nada de heróico nisso, e sim pena. Eu era um estorvo para os Marillier e os pouco se importavam com minha existência. Tinha pouco contato com a família de meu pai, e os primos que eu tinha geralmente fingiam não ver-me em eventos sociais.
Quando cheguei em casa, já havia aceitado que casar com Senhor Lincoln era algo que eu teria que fazer. Desisti desse jeito: fácil como ludibriar uma criança. Apenas aproveitaria minha última temporada como solteira e tentaria aproximar-me da marquesa, a qual se mostrou uma ótima companhia.
Ao chegar em casa, tive uma surpresa nem tão surpresa assim. Catherine estava lá, emocionada. Mostrava o anel para as criadas, enquanto mamãe falava do tamanho da pedra da jóia. Se a cena não deixava claro que ela era uma mulher comprometida, o grito animado de minha meia-irmã chamando-me para comemorar seu noivado, foi o suficiente para entender que, em breve, ela seria uma mulher casada.
Dormimos juntas naquela noite. Cath estava à todo vapor, falando pelos cotovelos e não pude deixar de ser os ouvidos para isso. Sua felicidade era tamanha que os olhos castanhos escuros pareciam ter se tornado um tom mais claro de caramelo. Ficamos na minha cama conversando por baixo do lençol no escuro, madrugada adentro.
— Eu sou tão sortuda, ! Dave é tão amoroso para comigo. — disse sonhadora. — Teremos lindos filhos ruivos com olhos escuros.
Sorri genuinamente feliz por ela. Catherine era querida, impecável em suas maneiras e repleta de energia. Era claro que teria sucesso em sua primeira temporada.
— Você será a noiva mais linda de toda a Inglaterra.
— Não quero ser a mais linda do país, mas quero ser mais bela do que a Lady Eliza. — ela fez um muxoxo. — Mulher arrogante! Se acha melhor do que todas só porque é filha de um Duque.
— Bem, ela tem pelo que se gabar, Cath. — ponderei. — Se você estivesse em seu lugar faria o mesmo.
— Claro que não! — negou ela, embora ninguém acreditasse naquilo. Nem mesmo ela.
— Queria que você tivesse minha sorte também, . Digo, o Senhor Lincoln é um crápula! Tenho calafrios só de pensar em tê-lo na família.
Dei um sorriso triste.
— Não é o fim do mundo. Ao menos, sei que nunca faltará comida na mesa e poderei esbanjar do bom e do melhor. — afirmei.
— Eu preferia o conde de Dudley.
Soltei uma risadinha.
— Ele não se mostrou interessado, Catherine.
— Mas ontem ele parecia tão compenetrado em você! — argumentou minha meia-irmã. — E ele é bonito.
Pensei no conde naquela tarde vestido de trajes escuros em sua expressão sempre sóbria. Olhos claros, cabelos finos e encaracolados. Não havia nada de muito impressionante em sua aparência, mas talvez fosse essa característica que o fizesse ser tão agradável para mim.
— Se bem que ele parece ser muito chato. — continuou Catherine. — Dizem que o conde é o do tipo que não se impressiona fácil e não gosta de nenhum evento social. Li no jornal uma vez que ele separou uma briga em uma sessão do Parlamento porque era o único que estava com juízo perfeito. As declarações românticas dele devem ser terríveis de ruins.
— Um homem modesto? Ele é perfeito…
— Nós podíamos tentar seduzi-lo! — interrompeu Catherine — Ele não teria outra opção a não ser casar contigo!
— Que loucura é essa, Catherine Marillier? — repreendi-a. — Isso não é conversa de moças de família! Ademais, eu nunca saberia ser uma condessa. Mal consigo ser uma senhorita.
— Ah, você é muito chata, — resmungou minha meia-irmã.
— Sou sim! Agora vamos dormir. Está tarde. — concluí virando-me de costas para dormir.
— Boa noite, .
— Boa noite, Cath.
Apesar da posição que expus à Catherine, imergi naquela ilusão em que eu e Dudley éramos casados, bebíamos chá preto todos os dias e conversávamos sobre um escritor que nunca lemos, mas aparentava ser talentoso.
Dormi, então, pensando no Conde de Dudley e acordei recebendo um buquê de flores do Senhor Lincoln.


Capítulo VI.




, Lord Ward, Conde de Dudley



White’s era um dos pouquíssimos lugares em que sentia-me confortável fora do meu lar. Ainda assim, eu estava tenso naquele final de tarde. Cory estava na mesa comigo, fumando o seu charuto. Ele me conhecia bem o suficiente para saber que o silêncio sempre foi minha melhor conversa. Se não há nada interessante a se dizer, é melhor que não o faça.
Contudo, eu estava desconfortável. Meu pescoço doía de toda a tensão que enfrentei no dia e nem mesmo um copo de whisky relaxara-me. Ainda pensava na reunião que tive com alguns pares do Reino sobre a lei de endurecimento da regulamentação de implantação das malhas ferroviárias. Era uma ideia terrível ao meu ver, levando em consideração que criaria mais tensão entre os burgueses e a aristocracia. Estávamos declinando em poder, criar inimigos não era um caminho inteligente. Logo após isso, fui tomar chá da tarde em Kurtwood House, para conhecer minha possível futura noiva. Embora não possuíssem um título em sua casa, os Kurtwood eram riquíssimos e famosos por suas lojas de variedades. Além do mais, eles mesmos tinham laços distantes com a aristocracia escocesa. Dentre os cinco filhos da casa, a Senhorita Salie Kurtwood era a mais bela. Tinha cabelos escuros como o pai e a pele pálida da mãe. Falava com graça e encantava em poucos segundos de conversa. Não seria qualquer martírio casar-se com ela.
Porém, não era em Senhorita Kurtwood que eu pensava enquanto estava sentado em uma das mesas do White’s.
Eu sonhei com mais uma vez na noite anterior. Senhorita , corrigi em minha mente, pela sétima vez. Ela estava sentada na poltrona de meu quarto, vestida apenas de camisola e robe branco, o cabelo penteado em uma trança emaranhada. A lareira estava acesa e parecia ser uma noite fria. Não havia nada de sexual na cena; ainda assim, exalava uma intimidade nunca antes experimentada por mim.
, imaginei que estivesse dormindo. — eu falava ao entrar em meu quarto.
Ela me dava um sorriso preguiçoso, antes de se espreguiçar como um gato.
— Estou indo agora mesmo, querido. Irá acompanhar-me? — respondia.
levantou-se e foi em minha direção, beijando minha bochecha.
Porém, ao acordar, o que realmente acontecia, era Salomão lambendo meu rosto e miando de fome. Não conseguia tirar aquela cena de minha cabeça, principalmente pelo fato de ter mais aspecto de lembrança esquecida do que um sonho em si.
— Ever falou-me que não irá cortejar a Senhorita — disse Cory, quebrando o silêncio mútuo. — Por quê?
— A Senhorita Kurtwood é uma escolha melhor. — respondi sem pensar muito.
— Para qualquer outro homem, talvez. Mas você? — ele deu um riso de escárnio. — Você não aguentaria dez dias uma mulher cheia de caprichos. — Nunca ouviu o ditado “os opostos se atraem”? — indaguei com a sobrancelha arqueada.
— Vamos lá, amigo. — disse antes de tragar mais uma vez seu charuto. — Diga-me o verdadeiro motivos de não cortejar a Senhorita .
Observei se ao meu redor não havia mais ninguém ouvindo nossa conversa, não obstante, boa parte dos homens presentes estavam imersos em seus jogos e bebidas. Não havia porque temer contar para Exeter, sendo ele meu amigo mais fiel desde Eton.
— O dinheiro está ficando escasso para manter todas as famílias em Dudley. A venda de ameixas tem um bom retorno, mas ele não é imediato. Se não achar uma forma de resolver isso até o final do ano, sete famílias perderão seu sustento.
— Você sabe que sempre pode pedir-me dinheiro emprestado, não é? — falou ele em tom baixo.
— Não há porquê se preocupar, Exeter. Ainda há as vantagens sociais que o Senhor Kurtwood tem a oferecer-me. Esse tipo de influência ninguém empresta.
Cory piscou repetidas vezes. Em silêncio, deixou a cabeça cair em seu ombro.
— Sede de poder não combina com você.
Olhei-o zombeteiro.
— Estou por dentro da política mesmo antes de meu pai morrer, Cory. Até mais envolvido do que você, que tem lá suas obrigações. Por que está tão admirado?
— Não sei. — replicou encarando seu charuto. — Talvez eu e sua irmã esperávamos que fosse diferente. Que você tivesse uma família feliz como nós temos.
— Sabe, eu posso ser feliz com a Senhorita Kurtwood. Não há nada que impeça isso de acontecer. — Argumentei.
Ele negou com a cabeça.
— Eu diria isso se Senhorita não estivesse no meio. Afinal, você está deslumbrado por ela.
Ri como se ele tivesse dito uma grande piada, apesar de saber que meus sentimentos estavam tão escrachados.
— A Senhorita pode ser muito interessante, mas não vale o risco. Não consigo imaginá-la como minha condessa — menti.
— Casamento é algo para vida toda, George. — aconselhou. — Vale mesmo a pena arriscar-se apenas por vantagens políticas?
Concluí que era algo a se pensar. Meus pais não eram apaixonados, mas não se odiavam e viviam em constante indiferença de um para com o outro. Poderia ser que fosse o matrimônio ideal para nossa sociedade, no entanto, era insuportável para mim. Ainda assim, eu não precisava amar minha esposa. Eu tinha amor o suficiente de minha irmã e de meu gato. Porém, a ideia de ignorar a existência de alguém que estaria comigo o resto da vida era estúpida.
— Procurarei outras mulheres disponíveis para o casamento, então. — Conclui. — está fora de questão.
— Hm, então, você garante que não sente nada por ela?
Afirmei com o balançar da cabeça.
Exeter encostou em sua cadeira, relaxado.
— Então, não tem problema a amizade dela e de Ever. Inclusive, elas estavam juntas na hora do chá hoje à tarde.
— De novo?
— De novo.
— Que bom para as duas. — falei com tom de descaso.
— É sim. — disse ele com um sorriso misterioso.

Salomão estava deitado na escada, em todo seu esplendor, quando eu cheguei em Ward House. Às vezes, tinha impressão que ele era o verdadeiro dono da casa e eu era apenas um convidado. Às vezes, eu tinha certeza. Tentei pegá-lo nos braços, porém ele arranhou meu braço de má vontade. Xinguei-o, mas ele manteve sua cara de tédio, ignorando-me deliberadamente. Ele ainda era muito arisco e boa parte de meus criados o detestava. Ainda assim, Salomão conseguia ser muito mais agradável que boa parte dos membros do Parlamento que eu conhecia.
Parei de andar no corredor onde uma das pinturas de meu pai estava pendurada. Nossa aparência era quase idêntica, embora tivéssemos personalidades distintas. No quadro, ele estava com o rosto tenso. Suas verdadeiras características se afloraram depois da morte de mamãe, quase como se ela sugasse toda a sua vivacidade. Não era metido em vários escândalos, mas os rumores existiam e muito cedo aprendi que os rumores, mesmo os mais absurdos, não nasceram do nada. Era visto por todos como um homem simpático e feliz, mas não era isso que eu via todos os dias em casa. Até, claro, mamãe morrer de repente.
Eu sonhei com meu pai traindo mamãe com uma cantora de ópera. Tentei manter a ideia de que era apenas um sonho, porém, anos depois, os boatos chegaram aos meus ouvidos. Meus sonhos ou eram, ou se tornavam realidade, apesar de todas as vezes que eu os tinha, fingir ser apenas um sonho. Então, por que negar o sentimento em relação a , sendo que já havia sonhado diversas vezes com ela?
Olhei para o lado contrário e observei a pintura de minha mãe no primeiro ano de casamento.
Ela era estonteante. Lady Deborah , Condessa de Dudley, era impecável em todos os modos. Filha de um duque, seu pai era o vigésimo sexto na linha de sucessão da coroa. Mamãe tinha os olhos amendoados e era a mulher mais paciente que eu conhecia. Suas reclamações eram as que eu e Ever mais temíamos, já que feria mais por ser em tom de voz calmo, cirúrgico. Ela olhava em nossos olhos e dizia: estou decepcionada, você errou.
E era como uma facada em meu coração.
Foi com ela que aprendi a manter a voz baixa, quando tudo que eu desejava era gritar em fúria. Ela me ensinou a conversar, convencer e cultivar amizades certas. Mamãe sabia muito mais sobre acordos políticos que meu pai, embora fingisse ser estúpida, apenas para rir de seus interlocutores em seu íntimo.
O pintor havia captado muito bem o brilho no olhar de uma jovem ingênua em seu primeiro ano de casamento. Conversas aqui ou ali, descobri o porquê daquela imagem não ser a que eu via todos os dias. Era assunto por toda a alta roda: Deborah amava seu marido, mas não era correspondida. Eu poderia culpar meu pai, mas seria injusto, levando em consideração que ninguém era obrigado a amar ninguém. Minha mãe se esforçava para chamar-lhe a atenção. Meu pai sentia-se sufocado, incapaz de dar-lhe o que ela desejava. Então, o tempo passou, e a indiferença foi a solução que os dois encontraram para suportar um ao outro.
Escutei um miado e vi que Salomão encarava a mesma pintura que eu.
Não posso afirmar que minha mãe foi feliz. No último ano em que estava viva, flagrei-a bebendo e chorando na biblioteca, se perguntando onde a felicidade habitava.
Por que, então, eu não cogitava casar-me com , apesar do sentimento vivo que crescia em meu peito?
Porque eu não iria ser como minha mãe.


Capítulo VII




— Você toca algum instrumento, Ever?
— Sou completamente incapaz de fazê-lo, .
Nós duas rimos enquanto observamos Catherine tocar o seu piano para os convidados do jantar.
Era uma sexta-feira, duas semanas após o pedido de casamento de Catherine. A casa estava um caos naquela manhã, desde que a Marquesa de Exeter havia confirmado sua presença. Ela e seu marido seriam os que possuíam maior título na mesa, então o desespero de mamãe era natural.
Ever, a marquesa, a qual insistiu que a chamasse pelo primeiro nome, poderia ser dez anos mais velha do que eu, mas tinha a animação de uma jovem debutante. Não sabia o que a mesma havia visto em mim, porém nunca recusaria a amizade de um par do reino. Principalmente alguém tão agradável como Ever. Mamãe aproveitou nossa amizade para aproximar-se da marquesa e o convite para algo tão íntimo foi total ideia dela. Nenhum dos Exeters pareciam incomodados com a adulação de minha mãe e isso aliviou-me, pois pensei que o convite aceito era mais por cortesia do que vontade. Eles eram a parte boa para o desconforto que me dominava toda vez que o Senhor Lincoln olhava para mim.
Ele havia visitado a casa duas vezes após ter mandado o buquê de flores. Eu tentava não rechaça-lo, mas tudo que girava em seu entorno era como uma alerta de perigo. Senhor Lincoln era um homem de quase quarenta anos que nunca se casou; não entendia porque eu teria que ser a escolhida. Entretanto, o que eu tinha que fazer? Com quem me casaria se não ele?
Felizmente, as mulheres se retiraram para tomar chá e os homens para jogar e fumar, deixando-me mais aliviada.
— Ainda bem que saímos. — Comentou Ever, quando sentei ao seu lado. — O olhar de Senhor Lincoln dá-me calafrios.
— Ele é um bom homem. — Defendi-o, embora não quisesse realmente fazê-lo.
— Mas totalmente indiscreto. — Resmungou a marquesa. — Bem, vamos falar de coisa boa. Para quando será o casamento da Senhorita Marillier?
— Provavelmente no começo do outono. Queríamos que fosse no verão do próximo ano, porém ninguém confia na paciência de Catherine o suficiente.
Ela deu uma risadinha.
— Eu também não confiaria. — Afirmou. — Essa temporada está muito melhor de casamentos. Já recebi três convites apenas para a próxima semana. Terei que escolher qual eu desejo ir.
— Isso é verdade, ano passado tivemos mais noivados. — Repliquei, pensando nos noivados firmados que eu ouvi falar nas últimas semanas.
— Até meu irmão está pensando em arranjar uma noiva esse ano.
Peguei a minha xícara apenas para ter um motivo para desviar o olhar.
— Deve estar sentindo a pressão de ter um herdeiro logo. — continuou ela.
— Ele já tem alguma moça em mente? — Indaguei, apesar de saber que não iria gostar da resposta.
— Acho que sim. — Respondeu ela, aparentando não muita certeza. — Só espero que seja sensato em sua escolha, afinal, ela se tornará minha família, não é?
Balancei a cabeça em concordância. De forma discreta, relaxei os ombros e respirei fundo. Não havia motivo para sentir-me perturbada com aquela informação.
No entanto, ela martelou-me por um bom tempo. Sentia-me triste, apesar de ter ideia que eu estava longe de ser capacitada para ser uma escolha. Muitas moças haviam sido ensinadas pelas melhores preceptoras ou mesmo em escolas para garotas renomadas; por isso, era um pouco difícil fazer amizades na temporada, já que a maioria se conhecia. Até mesmo Catherine havia estudado por anos em uma escola para moças. Eu ainda tinha a criação superior para uma mulher do campo, o que funcionava bem no interior, mas não ali em Londres.
Ainda assim, algo me dizia que minha perturbação era muito mais complexa do que a natural insegurança que dominava-me.
Quatro dias depois do jantar onde Catherine oficializou seu noivado, eu e Ever saímos para passear em Hyde Park. Felizmente, mamãe não via mais motivo para que a minha acompanhante estivesse comigo, o que me deixava mais confortável para conversar com a marquesa. Tínhamos parado debaixo de uma árvore e Lady Ever lamentava não ter organizado-se para um piquenique, pois estava um dia lindo para tal.
Foi quando avistamos o Conde de Dudley e mais três pessoas cavalgando em um trote lento. Senhorita Kurtwood estava ao seu lado com um belo puro-sangue. Eles pararam para nos cumprimentar, mas, antes que eu acalmasse meu coração, o grupo já havia ido embora.
— Parece que agora sabemos quem é a sortuda que está cortejando. — resmungou Ever, parecendo tão desgostosa quanto eu.
— A Senhorita Kurtwood é muito agradável. — Comentei, pois ela foi muito simpática comigo nas poucas vezes que conversamos.
— Concordo, mas eu tinha planos diferentes para meu irmão.
Fiquei em silêncio tentando não pensar aquilo como uma insinuação. Por pouco, eu havia caído na ilusão de que receberia atenções de um nobre, apenas para me livrar de vez da sombra do matrimônio com o Senhor Lincoln. Tia Cassandra não deu nenhuma resposta para mim, claramente estando muito chateada como a forma abrupta que saì de sua casa anos atrás. Eu era a única que poderia livrar-me de um casamento desastroso com o Senhor Lincoln. Então, tomei coragem e disse:
— Ever, preciso de um grande favor seu.

Os dias que se seguiram foram os mais loucos da minha vida. Ever era uma matrona exigente e, após saber da minha situação, estava disposta a casar-me até com um bode, desde que ele não fosse o Senhor Verruga — um apelido um tanto infantil para o Senhor Lincoln, mas bastante condizente com a realidade.
Eu sabia que possuía algumas falhas na minha educação, parte por não ser uma aluna dedicada e parte por ter tido uma péssima preceptora. Mas, Ever deixou aquilo escancarado, quando resolver revisar as regras da alta sociedade. Felizmente, eu era uma boa aluna quando o assunto me interessava e não tinha problema em seguir ordens.
No dia em que escolhemos para a sua estreia como minha madrinha, eu estava nervosa. Escolhi um vestido vívido azul de tulle, do jeito que ela orientou-me. Pedi para que Donna fizesse um penteado mais elaborado e caprichei na maquiagem. Naquela noite, eu não seria mais uma mulher solteira no salão. Naquela noite, eu chamaria atenção.
Não obstante, meu estômago revirava de ansiedade. Era o primeiro baile que eu iria sem ser acompanhada pela Senhora Leroux ou mamãe, e sim pela Marquesa de Exeter. Fazia alguns minutos que estava pronta quando meu mordomo chamou-me dizendo que a marquesa estava à minha espera.
Contudo, não evitei sentir estranheza quando vi a carruagem com o brasão da família do Conde de Dudley na frente da nossa casa. O Marquês de Exeter desceu e cumprimentou-me em tom apologético, pois sua carruagem havia quebrado no meio do caminho e tiveram que pegar carona com o conde. Cumprimentei-os ainda fora e, com a ajuda do marquês, entrei e sentei ao lado de Ever, de quem as pulseiras brilhavam mesmo à noite. Não conseguia ver bem por estar escuro, porém consegui distinguir os dois homens pela sombra de seus cabelos. Dudley tinha os cabelos um pouco mais curtos, enquanto Exeter mantinha os seus mais longos.
— Essa noite vai ser ótima! — Comentou Ever quando a carruagem começou a andar. — Tudo que eu ensinei será posto à prova, querida. — Esse comentário não me ajuda muito. — Respondi com um riso nervoso.
— Oras, você não é uma debutante, . Recomponha-se.
— Com todo respeito, mas do que as senhoras estão falando? — Perguntou o conde perdido.
— Só posso dizer que estamos à procura de um marido à altura de . — replicou Ever. — Por isso pedi que dance com ela uma música, assim como o Cory irá fazer.
— Oh, tudo bem. Agora seu pedido faz mais sentido. — disse ele. Vi um vislumbre de um sorriso. — Agora saberei como irá se comportar quando Felicity debutar.
— Nem me fale. — Comentou o marquês incomodado.
— Já sinto pena da menina desde já. — falei.
— Ever a deixará maluca. — Complementou o conde.
— Se Felicity não o fizer antes. — Respondi e nós dois soltamos uma risadinha complacente.
— Ei! Eu estou ouvindo sua conversa. — Reclamou Ever indignada. — Mais uma palavra e não a ajudarei mais!
— Oh, minha amiga, desculpe-me. Não pude evitar. — Eu disse, embora o riso da minha conversa com Dudley não tivesse morrido.
Então, de repente, um miado soou na carruagem. O silêncio veio posteriormente, tenso e a única resposta para aquele tipo de barulho.
— O que foi isso? — perguntou Ever temerosa.
— Salomão? — chamou Dudley à procura de seu gato. — Deus santo! O que você está fazendo aqui?
Senti um leve roçar em meus pés e dois olhos tão azuis quanto meu vestido brilhou na face do gato. Agachei-me o máximo que o espartilho permitiu-me e ele pulou em meu colo.
— Esse é o famoso Salomão? — Falei o acariciando. — O pêlo dele é tão macio! Qual é a raça dele?
— Deus tenha piedade! — exclamou Ever assustada — Você está com esse gato demoníaco no colo? Solte-o! Ele vai acabar estragando o seu vestido.
— Nada, ele está bem quieto. — Argumentei, enquanto sentia sua cabeça enrolar em minha mão enluvada, pedindo por mais carinho.
— O Salomão gostou de você? — indagou o Marquês de Exeter com o tom de voz incrédulo. — Ele não te arranhou?
— O que está dizendo, milorde? — Perguntei confusa. — Ele é super calmo.
Como resposta, Salomão ronronou e eu dei um beijinho em sua cabeça.
— Eu… — tentou dizer Dudley, quem estava calado até então, mas foi interrompido pela porta aberta de repente e o cocheiro avisando que já haviam chegado em seu destino.


Capítulo VIII



, Lord Ward, Conde de Dudley



Desci da carruagem meio desnorteado, enquanto tentava convencer-me que era só uma coincidência a cena que eu presenciara. Uma coincidência. Só uma coincidência.
Pus a mão na cintura e olhei para o céu, não achando graça nenhuma no que acontecia. Mesmo se eu repetisse trezentas vezes, eu não conseguiria acreditar que era uma coincidência ter sonhado com acariciando um gato em minha carruagem e visto isso ao vivo dois anos depois.
Ordenei para Salomão não sair de dentro da carruagem e ele miou em contragosto, quase seguindo para dentro do salão.
Esperto demais aquele bicho. Ele havia escolhido o lugar certo para deitar e rolar como um rei.
Deixei-o com meu cocheiro, que detestou a ideia de passar a noite com um felino tão antissocial, no entanto, não havia o que fazer. De jeito nenhum entraria com um gato em um baile.
Quando decidi aparecer no salão da viúva do Barão Ridgefield, imaginei que seria o momento para encontrar outras moças que pudessem ser futuras potenciais condessas, apesar de já ser de conhecimento público minhas poucas, mas significativas, visitas aos Kurtwoods. Também planejara rever alguns membros do Parlamento que estavam ainda indecisos sobre a última proposta de limpeza do Rio Cena, a qual estava cada vez mais distante de acontecer. No entanto, percebi que seria uma noite de imprevistos quando recebi o recado urgente de meu cunhado dizendo que necessitava da minha ajuda para ir ao baile, pois seu transporte havia quebrado uma das rodas no meio do caminho.
Estranhei, afinal, ele possuía dezenas de carruagens a sua disposição, contudo, ofereci ajuda.
Aquilo, eu conseguia lidar.
Até, é claro, ele explicar-me que precisávamos passar na casa dos Marillier em um bairro circunvizinho de Mayfair para buscar . E ainda tinha o pedido de Ever para dançar com para que fosse vista por homens que estivesse à procura de uma esposa.
Aquilo, eu conseguia lidar.
Porém, ver mais uma vez um sonho tornar-se realidade era sempre assustador para mim. Era como se eu fosse refém do destino e, por mais que eu tentasse, não conseguiria revertê-lo.
Exeter, minha irmã e a Senhorita foram apresentados primeiro ao entrar no salão. Conversei com a baronesa um pouco mais e observei-os afastar-sem sem mim. O barulho de conversa começou a incomodar-me, mas sorri para os conhecidos e cumprimentei-os com suavidade.
Embora aquela multidão fosse como um zumbido de abelhas, eu estava disposto a ser mais sociável naquela noite.
Peguei-me observando de longe, um hábito antigo, visando pegar-lhe feições que, no escuro da carruagem, eram impossíveis de serem vistas. A iluminação do salão era forte e facilmente pude ver o breve balançar de seus quadris no vestido azul que usava. Ela abandonara a simplicidade costumeira, porém continuava bonita de um jeito sóbrio, natural.
Puxando com graciosidade, observei a Marquesa de Exeter apresentar a ela o Sullyvan, um jovenzinho de vinte e um anos. Ele estava assustadíssimo em ser abordado por uma mulher tão vivaz quanto Ever, e assinou seu nome no cartão mais por medo do que vontade.
Cumprimentei mais alguns amigos no caminho enquanto ia em direção dos marqueses. Não obstante, deixei-me ser assediado por um par de matronas que ofereciam suas filhas como se elas fossem cavalos premiados e prometi-lhes uma dança.
— Dudley, venha conversar conosco. — Ouvi a voz grave conhecida do Senhor Kurtwood. — Stanton está falando besteiras aqui e só há um que pode colocar um pouco de juízo em sua cabeça.
Sorri para ele ao me aproximar dos meus pares, deixando para se aproximar dos Exeters depois. Kurtwood tinha um humor volátil e poucos conseguiam conversar com ele sabendo se estava o ofendendo ou não. O antigo Duque de Weshestter era o que mais tinha problema quanto a isso, despertando a ira constante de Kurtwood. Pela minha facilidade de lidar com impacientes no geral, o trabalho de negociar com ele sempre ficava comigo.
O debate estava um pouco acalorado demais para o clima, por isso, tratei de trazer um papo tedioso, mas apaziguador, sobre a estreia de uma nova exposição no Museu Britânico. Stanton, um admirador assíduo da história de nosso país, começou a discursar sobre os celtas e o papo tornou-se muito mais monótono e menos propenso para brigas. Ainda assim, não fiquei por muito tempo, o aglomerado de pessoas e o calor do salão dava-me nos nervos.
Cory estava sozinho e observava com um ar humorado as andanças de sua mulher junto à Senhorita pelo salão. Ever estava eufórica, enquanto a Senhorita mantinha um sorriso plástico ante ao comportamento exacerbado de minha irmã.
— Estou com pena da Felicity. — Comentei em sussurros para Exeter assim que aproximei-me dele.
— Estou com pena dos homens solteiros do ano em que a Felicity debutar. — disse Cory.
Então, após o fim da conversa que elas estavam com um grupo de mulheres, Ever e vieram em nossa direção.
— Falta você assinar o cartão de , . — Falou Ever com aquele olhar de quem tinha até as terceiras intenções.
Li com cuidado o nome dos homens que ali estavam; todos conhecidos e de boa família, embora poucos de grande peso ou influência social. Escondi minha decepção ao ver que a valsa seria com Sullyvan, caso a ordem dos nomes fossem levados à risca, mas assinei meu nome com um sorriso.
— Espero que seja uma noite divertida, Senhorita .
— Eu também. — Disse ela, um tanto tímida.
Depois disso, assim que Exeter tirou para dançar, fui cumprimentar a Senhorita Salie Kurtwood, a qual estava tão encantadora quanto nas outras vezes que a vi.
— Divertindo-se, milorde? — Indagou ela logo quando beijei-lhe a mão.
— Sim. Está uma noite muito agradável, senhorita.
— Com certeza. Oh, vi que a Senhorita está sendo acompanhada pela marquesa. — disse Kurtwood, puxando conversa. — Não sabia que eram próximas.
— É uma amizade recente.
Nós dois olhamos para o local onde os casais dançavam a quadrilha e fitamos a elegância em que batia palmas junto com as outras mulheres que rodopiavam pelo salão.
— Ela é muito bonita. — Comentou.
— É, sim. — me peguei dizendo. Ela levantou as sobrancelhas. — Uma moça muito simpática.
— Verdade, milorde. — Replicou desconfiada.
Tirei a Senhorita Kurtwood para dançar na música seguinte. Era uma balada lenta, romântica, perfeita para um cortejo. No entanto, perdi minha concentração quando Stanton posicionou-se ao meu lado com à sua frente. Forcei minha mente lembrar se ele havia casado no último ano e a memória fresca do noivado acabado por causa de um capricho seu apareceu em minha mente.
tinha aparência concentrada em seu par e a sombra de um sorriso pairava em seus lábios. No primeiro giro, Stanton sussurrou-lhe algo em uma distância curta e escandalosa, sendo respondido por um riso pequeno e sedutor.
Apertei os dentes dentro da boca e foquei em meu par. Se a Senhorita Kurtwood percebeu algo, nada disse. Não olhei mais para o casal ao meu lado, tentava a todo custo esquecer-me da cena vista. Eu não tinha direito de sentir ciúmes, porém aquilo só contribuia para que eu ficasse mais irritado com o ardor de meu peito diante de tal cena. Tentei manter uma conversa com Senhorita Kurtwood, porém pouco sei do que eu realmente falei. Quando a música terminou, batemos palmas para os dançarinos e fitei Stanton levar em direção a porta que daria para o jardim.
A falta de discrição de sua atitude para com irritou-me; ela ainda era uma dama, pelo amor de Deus! Por que agir de forma tão escandalosa?
— Milorde, papai está lhe chamando. — disse Senhorita Kurtwood segurando-me pelo braço e impedindo-me de fazer algo que me arrependeria mais tarde. Então, percebi que na verdade os dois estavam andando para à mesa de limonada, que era no mesmo sentido.
Envergonhado, tentei envolver-me o máximo com a conversa de Senhor Kurtwood. Sua presença sempre criava um grupo grande de pessoas desejando ouvi-lo, o que incomodava-me em demasia. Pior mesmo foi quando seus filhos se aproximaram, sendo eles todos altos como as torres do parlamento pairando ao meu redor. Minha gravata pinicava como espinhos no pescoço, a mão suava frio. Não era a primeira vez que aquilo acontecia: meu corpo estava angustiado, embora não houvesse real motivo para alarde. Pedindo licença, andei em direção à saída para tomar um ar fresco e tentar acalmar os nervos.
Talvez eu estivesse ficando velho. Talvez engolir emoções para impressionar a sociedade estivesse atacando meus nervos.
Meus passos eram pequenos e cheio de incertezas. Eu sabia que conhecia a maioria dos convidados, no entanto, não reconhecia suas faces. Quem era aquele que falava comigo? Quem era a mulher que ficou rubra quando a mirei nos olhos? Quem chamava meu nome?
, preciso que você livre-se do Senhor Lincoln. — Solicitou Ever no meio da confusão de minha mente. — Tire para dançar, agora.
Olhei para os lados situando-me e vi que estava a poucos passos da porta. Ever segurou meu braço com mais força do que o normal, mostrando a urgência do pedido. Procurei pelo salão e avistei-a ouvindo o discurso de Lincoln. Ela parecia bem miúda e temerosa, totalmente diferente da mulher confiante que entrara no salão horas antes.
Folguei minha gravata e soltei um suspiro antes de marchar até eles.
— Com sua licença, Senhor Lincoln, mas receio que a Senhorita tem uma dança reservada para mim e gostaria de requerê-la. — Afirmei com um sorriso forçado.
Ela agarrou minha mão com firmeza enquanto balançava a cabeça veemente.
— Sim, sim. Guardarei uma dança para o senhor. Não se preocupe. — Ela falou antes de puxar-me para o meio do salão.
Como em um passe de mágica, a música que tocava finalizou e eu e nos posicionamos para dançar à espera de outros casais.
A música era belíssima e alegre, também conhecida por mim. Era um sucesso nos bailes nas últimas duas temporadas de acordo com Ever. Infelizmente, requeria uma coreografia muito mais complexa e eu pouco conseguia concentrar-me no que eu fazia.
— Milorde, você está bem? — Sussurrou quando nos aproximamos.
Porém, tive que esperar um pouco antes de respondê-la. Girei, rodopiei e fiz uma leve reverência. Meu estômago embrulhou. Duas palmas sincronizadas e nos encontramos.
— Estou bem.
— Mas você está pálido. — Insistiu.
Outro giro e um rodopio. Apenas dei um aceno, meu corpo parecendo feito de ferro. Duas palmas fracas.
— Impressão sua. — Repliquei quando ela estava perto.
Ela manteve uma careta preocupada na segunda parte da música e eu sentia que talvez fosse o dia em que minha imaculada reputação iria sujar-se. Não sabia quantos rodopios eu aguentaria até vomitar.
Ao ficarmos lado a lado, meu par então avisou:
— A música irá diminuir o ritmo agora. Respire fundo.
E eu respirei, obediente.
Na troca de pares, quase tive um cataclismo. Antes, eu poderia focar apenas em , porém, aquela mulher desconhecida que estava em minha frente apenas me deixava mais nervoso, com a sensação de que algo ruim fosse acontecer.
Os rostos eram grandes borrões. O som dos violinos, muito alto. A conversa da aristocracia, intraduzível. A música, infinita e torturante.
Então, uma salva de palmas e sentia que havia corrido por todo o Hyde Park sete vezes em um dia. Tomei o braço de , mas era ela que me conduziu para o terraço.
Ainda possuía muita gente lá, então a larguei com suavidade.
— Eu preciso sair, senhorita.
— Eu irei com você, Dudley. — Afirmou com confiança. — Não parece estar bem.
— E sua reputação?
— Posso reverter alguns minutos no jardim, mas sua morte não.
Discordava de sua opinião, mas não tive forças para argumentar. Minutos tensos se passaram enquanto andávamos de forma discreta pelo salão até a saída alternativa para os jardins. Mantive a cabeça baixa e fiquei feliz em não ter sido abordado por ninguém. Nós passeamos bastante tempo por entre os arbustos, até encontrar um lugar reservado.
— Estou vendo um banquinho ali, milorde. — Explicou ela arrastando-me com seus pequenos braços. — Dudley, está tudo bem? O senhor pode me responder? O que sente?
Meu título soou como uma pressão forte na nuca, uma lembrança de que alguém em minha posição não podia se dar o luxo de ter uma crise naquele momento.
No entanto, eu sentia uma imensa vontade de chorar como uma criança. Os olhos marejaram, mas não permitiria que visse-me em uma situação mais vexatória do que aquela.
— Só preciso de ar fresco. — Expliquei ao sentar-me.
Como se escutasse minha necessidade, um vento soprou nas árvores e atingiu meu rosto. Peguei um lenço no bolso e tentei enxugar o pescoço, apenas para perceber que meus dedos tremiam.
— Deixe que eu o ajudo, milorde.
A cabeça doeu mais uma vez.
— Você deve voltar ao salão. Sentirão a sua falta.
— Não seja teimoso, Dudley. — Disse impaciente. — Você pode estar muito bem tendo um ataque epiléptico agora.
Ela pegou sem muita dificuldade o lenço em minhas mãos e passou-o com delicadeza na minha testa. Não havia nada mais escandaloso que aquela cena, porém era acalentador ter seus dedos pequenos e gordinhos cuidando de mim.
— O que está sentindo, milorde?
— Eu preciso respirar. — Pedi a empurrando de leve para frente.
— Não precisa ser rude.
Senti mais uma pontada na cabeça.
— Não estou sendo. Apenas não consigo respirar.
— Oh. Desculpe.
deu dois passos para trás e tinha um tom culpado.
— Irei chamar o marquês para ajudá-lo. Tem algum problema ficar sozinho por um minuto?
Neguei com a cabeça e observei ela sair enquanto tirava a gravata com violência. O jardim era bem iluminado, mas ainda mantinha uma aura mágica. Escutei alguns barulhos de passos e risinhos, porém ninguém apareceu.
Respirei fundo. Uma, duas, três vezes. Meu coração voltou a batida normal e a calmaria atingiu-me.
Está tudo bem. Estou seguro.
Então, veio a vergonha. A vontade absurda de chorar. Como um homem adulto e em posição de autoridade poderia cair em tamanho desespero infundado?
Não havia resposta para aquilo.
Cory apareceu minutos depois, a testa franzida em preocupação. Ele havia presenciado uma das minhas crises quando ainda éramos jovens e ingênuos em Eton.
— A Senhorita chamou-me. O que aconteceu? Está passando mal?
A brisa fria bagunçou meus cabelos e senti-me patético. Sua comoção deveria ter criado uma ótima fofoca para os pares do reino e era questão de tempo para as mais bizarras teorias me atingisse.
A noite havia acabado para mim.
— Estava sufocado lá dentro, mas agora estou melhor. — Confessei. — Acho que irei embora.
— Mas você está bem, ? Faz tempo que não o vejo assim.
— Estou sim. — e dei um sorriso. — O cansaço da semana finalmente atingiu-me. Só preciso de uma noite de sono.
Cory encarou-me, não acreditando em nenhuma palavra que eu disse.
— Então, porque a Senhorita estava tão nervosa? Felizmente ela é bastante discreta. Poucos perceberam a sua agitação.
— Eu estava enjoado e ela me acompanhou. Eu imagino que ela assustou-se.
Exeter assentiu.
— Pois bem, pedirei para preparar sua carruagem.
— Não, alugarei uma. Não deixarei vocês na mão.
E assim, o baile que seria apenas um evento interessante, tornou-se um dos piores que eu havia presenciado. Foi o que conclui ao chegar em casa e passar a noite em claro.


Continua...



Nota da autora: Quantos acontecimentos! O que será que aconteceu com o Conde? E a união entre e Ever? O que será que essa união resultará?
Comente! Sua opinião é muito importante. <3
Caso queiram me acompanhar nas redes sociais, elas estão disponíveis aqui em baixo. Até breve!





Qualquer erro nessa fanfic ou reclamações, somente no e-mail.


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